周五,中国的第三艘也是最先进的一艘航空母舰下水,使中国距离拥有能够与美国海军力量竞争的现代海军又迈进了一步。
这艘命名“福建舰”(福建是与台湾隔海相望的中国省份)的船只是中国海军最现代化的航母,与美国最新的“杰拉尔德·R·福特号”相似。虽然外界对其下水并不意外,但它恰逢南中国海的紧张局势加剧之际,而且中国国防部长魏凤和在几天前警告,如果台湾迈出走向独立的一步,中国在战争面前不会畏缩。
“这艘航母下水是中国人民解放军的一个重要里程碑,”曾在五角大楼担任负责中国事务的官员德鲁·汤普森说,这反映了“中国投射军事力量、与美国直接竞争的长远野心”。
据中国官方媒体周五的报道,海军军官列队观看了这艘航母在礼炮声中从上海附近的江南造船厂下水,船上挂着彩条。航母甲板上悬挂着红色横幅,上面写着实现中共建设现代化海军和强大军队的目标。
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中国最高领导人习近平已将军队现代化作为一项关键任务,这项任务的核心是扩大中国的海军。新航母将使中国能够把国家的实力延伸到更远的地方,在地缘政治紧张之际帮助保护国家在南中国海及其他地区的利益。
俄罗斯对乌克兰的入侵已让台湾战争的幽灵出现,让习近平把收复自治的台湾作为中国“伟大复兴”内容的愿景变得更加可信。中国军队展示自己实力的方式已越来越多地遭到华盛顿及其盟友的指责和警告。
“由于中国到目前为止尚未完全统一,并且在南中国海和钓鱼岛继续存在争议,中国有必要加强自己的军事能力,”独立的中国军事分析人士宋忠平说。钓鱼岛是中国对东中国海有争议岛屿的称呼,日本称之为尖阁列岛。
据官方媒体报道,福建舰与之前的两艘滑跃式甲板航母不同,它配置了电磁弹射系统,这种技术曾是美国海军所独有。
战略与国际研究中心的一份报告称,电磁弹射系统是中国海军的“一个重大飞跃”,该系统让能够携带更重有效载荷和更多燃料的固定翼飞机从航母上起飞。
“这艘航母不是为保护领空设计的,而是为扔炸弹设计的,”现任新加坡国立大学李光耀公共政策学院高级研究员的汤普森说。
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中国以前分别以山东省和辽宁省命名了两艘航母,它们被认为落后于使用核动力的美国航母舰队的大多数舰只。但这两艘航母仍然是中国军队的里程碑,因为几十年来,中国军队一直把重点放在陆地战争上。关于第四艘航母的相关报道已经出现,预计它将使用核动力,它将使中国成为拥有航母数量仅次于美国的国家,美国有11艘现役航母。
国际战略研究所海军力量和海上安全高级研究员尼克·查尔兹表示,虽然中国的第三艘航空母舰已于上周五下水,但完全投入使用还需要几年的时间。
“2025年之前应该不行,”查尔兹说。尽管如此,“航母下水对中共来说是条受欢迎的、引人瞩目的新闻,也是对中共明确意图的提醒。”
专家们说,这个军事上的进步也将让中国最近的强硬言论和行动具有更大的政治分量。在上周于新加坡举行的地区安全论坛上,来自美国和中国的高级军方官员曾在台湾问题上针锋相对。
美国国防部长劳埃德·奥斯汀警告中国不要在有争议的岛屿周围做出“挑衅和破坏稳定”的行为。
魏风和回应说,中国将尽最大努力与台湾实现和平统一,中国认为台湾是自己的领土。
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但他补充说,“任何人都不要低估”中国军队的决心。