如果你是已經感染過新冠的無數美國人之一,那你可能想知道,你對新冠病毒的免疫力能維持多久。在疫情早期階段,大多數人都以為,感染病毒至少還有一個好處:你以後不會再被感染了。但隨著最近一波感染浪潮在美國西部地區蔓延,且病毒感染力沒有出現任何下降的趨勢,再次感染似乎已是家常便飯。已經有很多人報告說,他們再次甚至是第三次感染了較新的變異株。
專家曾警告稱,無論是通過疫苗接種還是直接感染,接觸新冠病毒並不意味著你徹底免除了未來感染的風險。相反,新冠病毒正進化得更像它那些近親,會導致普通感冒,也會讓人一生中反覆感染。
「幾乎是在疫情剛開始的時候,我就認為新冠最終會變成一種不可避免感染的病毒,人人都會多次感染,因為新型呼吸道病毒都是以這種方式紮根在人群之中的,」約翰斯·霍普金斯大學的傳染病專家阿梅什·阿達爾賈表示。
然而,新冠病毒目前尚與其他常見的感冒病毒不同,並不具備明確的季節性傳播模式。它還會導致一些人出現持續數月或數年的衰弱癥狀,並已奪去無數人的生命。那麼,為了防止感染和再次感染,你能做些什麼來保護自己呢?我們向專家諮詢到了一些常見問題的答案。
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感染新冠後,我的免疫力能維持多久?
在奧密克戎出現以前,再次感染的情況很少見。由萊斯·阿布-拉達德領導的一個卡達威爾康乃爾醫學院科學家小組估計,在已接種和未接種疫苗的人中,感染一次德爾塔或是更早的新冠病毒變異株在預防再次感染方面的有效性約為90%。「但奧密克戎的確改變了這一數字,」傳染病流行病學家阿布-拉達德說。
阿布-拉達德的研究發現,奧密克戎出現後,過往感染對再次感染的防護率僅在50%左右。新冠病毒的刺突蛋白髮生了大量突變,導致新的變異株傳染性更強,逃避免疫的效果更好。這意味著你在更早的、非奧密克戎的新冠感染中康復後,還是會感染奧密克戎。你甚至可能會在感染一種奧密克戎變異株之後,又因為另一種更新型的奧密克戎亞型株出現病症。
其他因素也會導致你對再次感染的抵禦降低,首先就是距離你感染新冠已經過去了多久。免疫系統的防禦力會在感染之後衰減。2021年10月發表的一項研究估計,人在感染新冠病毒三個月後可能會被再次感染。雖然這是基於新冠病毒基因組的研究結果,也解釋了可對抗病毒的抗體的預期下降,但該研究並未考慮到奧密克戎這類與以往變異株完全不同的新型變異株。由於奧密克戎極為獨特,可能導致人體防禦力衰減得更快。在今年2月發表的一項尚未經過同行評議的研究中,來自丹麥的科學家發現,一些人在感染最初的奧密克戎BA.1病毒20天後,就再次感染了奧密克戎BA.2亞型株。
阿布-拉達德說,由於病毒現在感染了更多人,接觸病毒並被再次感染的機率也增加了。
接下來的感染癥狀會更重還是更輕?
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好消息是你的身體可以召喚T細胞、B細胞等免疫細胞,一旦病毒悄悄繞過了抗體防禦,它們可以抑制再次感染。T細胞和B細胞的激活和生效需要幾天的時間,不過它們一般會記住上一次和病毒遭遇時是如何戰鬥的。
「你的免疫系統會嘗試用各種武器阻止病毒,即使病毒突破了第一道門,」加州拉霍亞免疫研究所病毒學家謝恩·克羅蒂說。
克羅蒂說,其中一些免疫細胞會逐步建立起防護。這就意味著一旦再次感染,打了疫苗和加強針的人可以更好地確保病毒不會進行高水平的複製。絕大多數遭遇過疫苗和冠狀病毒的人都會建起一種混合免疫力,可能會提供最佳的保護。
這樣一來,第二次或第三次感染的時間就會更短,癥狀也更輕。
阿布-拉達德一直在卡達跟蹤觀測大規模人群再感染,此前他就已經在病例中發現了一個令人欣喜的規律:他的團隊從2021年5月大流行之初至今識別了超過1300例再感染,沒有一例導致病人進入ICU,沒有一例死亡。
但是,再感染的強度較低並不意味著不可怕。阿達爾賈說,你可能還是會發燒,身體感到疼痛,昏昏沉沉,變成長期新冠。
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可以做些什麼來降低再感染的風險呢?
阿布-拉達德說,許多感染防護的手段和行為同樣也可以用於避免再感染。「對於新冠再感染,並沒有什麼特別神奇的解決辦法。」
例如接種疫苗和加強針就是好辦法,即使你已經得過新冠。你只需要在感染後等幾週再去接種。疫苗會提高你的抗體水平,研究顯示一旦再次得病,疫苗可以避免出現嚴重的後果。「無論之前還是現在,相比對感染帶來的免疫力的信心,科學上對疫苗帶來的免疫力的信心要大得多,」克羅蒂說。
一些額外的措施,比如在室內和人群密集空間戴口罩、保持社交距離和盡可能改善通風,會提供另一層保護。不過,由於大多數人和社區已經基本上放棄這類防護,是否加倍小心已經成為一種個人選擇,根據各自感染新冠的風險以及避免感染的意願來決定。